GLAND - Nijlpaarden in het Nationale Park Virunga in Congo, waar ooit de grootste populatie nijlpaarden ter wereld woonde, worden bedreigd met uitsterven. Nieuwe luchtfoto's laten zien dat er in het park nog slechts 887 nijlpaarden leven. Twee jaar geleden waren dat er nog ruim 1300, zo meldde maandag het Wereld Natuur Fonds in een verklaring. Dertig jaar geleden woonden er in het gebied meer dan 29.000 hippopotamussen.

Stroperij is de belangrijkste oorzaak van de sterke afname van het aantal dieren. Zowel lokale stropers als militairen en militieleden maken zich daaraan schuldig. Zij zwerven volgens het WWF in het beschermde park rond zonder eten of soldij. "Een recept voor een ramp", aldus de organisatie. De nijlpaarden worden meestal gedood om hun tanden, die veel geld opbrengen op de illegale ivoormarkt.

De daling van de nijlpaardenpopulatie vormt ook een gevaar voor de lokale economie. Een groot deel van de bevolking in het gebied is afhankelijk van vis uit Lake Edward. Het meer levert veel vis, omdat de uitwerpselen van de nijlpaarden die daar baden veel voedingsstoffen bevatten. Als het aantal nijlpaarden afneemt, zal ook de visstand daaronder lijden.