Biologen hebben ontdekt dat de Inia araguaiaensis, een mysterieuze rivierdolfijn die leeft in de Araguaiarivier in Brazilië, honderden verschillende geluiden kan maken om te communiceren.

De ontdekking kan wetenschappers wat vertellen over de evolutie van communicatie bij zeezoogdieren.

"We hebben ontdekt dat ze sociaal met elkaar omgaan en meer geluiden maken dan we tot nu toe dachten", zei Laura May, bioloog aan de Universiteit van Vermont. "Hun vocale repertoire is heel divers."

De bevindingen zijn gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift PeerJ (pdf).

Dolfijnen maakten 237 verschillende soorten geluiden

De rivierdolfijnen, ook wel botos genoemd, zijn zeer moeilijk te vinden en daarom erg lastig te bestuderen. De dolfijnen zijn over het algemeen schichtig en daarom moeilijk te benaderen.

Het onderzoeksteam, bestaande uit meerdere internationale biologen, ging daarom naar een vismarkt in het Braziliaanse dorp Mocajuba waar de botos regelmatig komen. Zo slaagden de biologen erin om de dieren van dichtbij waar te nemen en te bekijken hoe de dolfijnen met elkaar omgaan.

De onderzoekers gebruikten onderwatercamera's en microfoons om de interactie tussen de dolfijnen vast te leggen. Zo kwamen zij erachter dat de botos 237 verschillende soorten geluiden kunnen maken. Maar zelfs na twintig uur aan opnames te hebben gemaakt, hadden de biologen nog niet het idee dat zij het gehele akoestische repertoire van de dolfijnen hadden opgevangen.

De meest voorkomende geluiden waren korte, tweedelige uitroepen die baby-dolfijnen maakten als ze naar hun moeder zwommen.

Zelfde vorm van communicatie bij tuimelaars

De onderzoekers zijn erg enthousiast, omdat de rivierdolfijnen net als tuimelaars, geluiden gebruiken om met elkaar te communiceren. Beide dolfijnsoorten gebruiken lange fluittonen, maar de reden is waarschijnlijk niet hetzelfde, denken de wetenschappers. Zo zouden de tuimelaars fluiten om de groep bij elkaar te houden, maar doen de rivierdolfijnen dit juist om andere groepen op afstand te houden.

Het onderzoeksteam wil nu gaan bekijken of andere populaties botos in de Araguaiarivier, die minder gewend zijn aan mensen, dezelfde communicatie gebruiken.

De Inia araguaiaensis is nauw verwant aan de Boliviaanse rivierdolfijn en de Orinocodolfijn. Toch zit er enorm veel variatie in de geluiden die de drie dolfijnensoorten maken.