CAMBRIDGE - Wetenschappers hebben voor het eerst het genetisch materiaal van de chimpansee in kaart gebracht. Het DNA van deze primaat blijkt voor 96 procent te overlappen met dat van de mens. Slechts enkele honderdduizenden mutaties lijken relevant te zijn voor de verschillen tussen de chimpansee en de mens.

De chimpansee is na de rat, de muis en de mens het vierde 'zoogdier' waarvan het DNA is ontrafeld. Dat gebeurde door 67 wetenschappers uit vijf landen. Hun bevindingen zijn donderdag gepubliceerd in de bladen Nature en Science.

De onderzoekers hopen op den duur te kunnen aantonen hoe de mens zich in de loop van circa zes miljoen jaar, toen de homo sapiens en de chimpansse zich van gezamenlijke voorouder afscheidden, zich heeft ontwikkeld.

Mogelijk kan worden verklaard waarom de mens ziekten als kanker, Alzheimer en aids kan oplopen en chimpansees daar immuun voor zijn. Het kan echter nog lange tijd duren voordat alle verschillen tussen mens en aap zijn benoemd.