India's vernietiging van een satelliet is een gevaarlijk risico voor het International Space Station (ISS), zegt Jim Bridenstine, het hoofd van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

India maakte onlangs bekend dat het een eigen satelliet had kapotgeschoten met een raket vanaf de aarde. Premier Narendra Modi noemde het resultaat "historisch". India schaart zich met de operatie in een rijtje met de Verenigde Staten, Rusland en China, die dit ook kunnen.

Bridenstine noemt de recente actie van India echter "verschrikkelijk". Hij wijst erop dat de rakettest vierhonderd stuks ruimteafval heeft veroorzaakt, die in de buurt van het ISS kunnen komen.

"Dit is niet in overeenstemming met de toekomst van menselijke ruimtevluchten", aldus Bridenstine tijdens een vergadering van NASA. "Het is onacceptabel dat wij toestaan dat mensen afval creëren dat een risico vormt voor onze mensen."

De satelliet spatte uiteen in stukjes, waarvan de meesten te klein zijn om op te sporen. Daarvoor moet een stukje minstens 10 centimeter groot zijn. NASA heeft inmiddels zestig onderdelen die afkomstig zijn van de Indiase satelliet gelokaliseerd.

India wees erop dat de satelliet relatief laag in de atmosfeer werd vernietigd, op een hoogte van 300 kilometer. Dat is ruim onder het ISS en andere satellieten.

Kans op botsing met ISS toegenomen

Volgens Bridenstine zijn 24 van de gelokaliseerde brokstukken inmiddels boven het ISS uitgekomen. Hij stelt dat de kans dat ruimteafval met het ISS botst, is toegenomen. Die kans wordt wel steeds kleiner wanneer afval verbrandt in de atmosfeer.

Naar schatting zijn er 900.000 stukjes ruimteafval, schrijft The Guardian. Zo'n 34.000 daarvan zijn groter dan 10 centimeter. Een botsing met zelfs een klein stukje kan catastrofaal zijn, aangezien de stukjes zich met minimaal 7,8 kilometer per seconde voortbewegen.

India investeert flink in het ruimteprogramma. Modi had vorig jaar aangekondigd dat zijn land, nog voor de 75e verjaardag van de Indiase onafhankelijkheid in 2022, een ​​bemande vlucht naar de ruimte lanceert.