In het Engelse graafschap Durham hebben historici een zeldzaam handvest uit het jaar 1200 teruggevonden.

Het document is ondertekend door de toenmalige Engelse koning Jan, ook wel bekend als Jan zonder Land. Het decreet en de zegel van de monarch onderaan het handvest zijn geheel intact gebleven, een zeldzaamheid volgens de onderzoekers.

Het decreet werd volgens de BBC bij toeval ontdekt door een onderzoeker van de plaatselijke universiteit. Bij het doorspitten van een collectie oude papieren dook het handvest plotseling op.

Omdat het document in goede staat verkeert, konden de onderzoekers zelfs de datum goed lezen. De datum van ondertekening is 26 maart 1200, dinsdag precies 819 jaar geleden.

De inhoud van het handvest gaat over de overdracht van twee dorpjes die bij de stad York horen. Een zogenoemde 'hamlet' was een kleine nederzetting die over het algemeen eigendom was van een edele.

Jan zonder Land was van 1199 tot 1216 koning van Engeland. In 1215 ondertekende hij de Magna Carta, waarin de macht van de koning werd beperkt en het volk meer bescherming tegen willekeurige besluiten van de monarch kreeg. Dat document wordt beschouwd als de eerste stap naar een Engelse grondwet.