De Amerikaanse wiskundige Karen Uhlenbeck is dinsdag als eerste vrouw ooit verkozen tot winnaar van de Abelprijs, een van de meest prestigieuze prijzen in de wiskunde.

De Abelprijs is een soort Nobelprijs, maar dan voor de wiskunde. Uhlenbeck ontvangt een geldbedrag van 6 miljoen Noorse Kronen (ongeveer 620.000 euro) voor haar verdiensten.

Het werk van de 76-jarige Uhlenbeck is gebaseerd op zeepbellen. Het dunne, gebogen oppervlak van zo'n zeepbel is een voorbeeld van een zogenaamd "minimaal oppervlak", een vorm die de meest minimale ruimte inneemt.

Onderzoek naar dit soort oppervlakken, helpt onderzoekers bijvoorbeeld beter te begrijpen hoe piepkleine deeltjes zich gedragen.

De jury roemde niet alleen haar "baanbrekende prestaties" in de wiskunde, maar prees de Amerikaanse ook als "rolmodel en pleitbezorger voor meer gelijkheid tussen mannen en vrouwen in de wetenschap en wiskunde".

De Abelprijs werd in 2003 in het leven geroepen door de Noorse Academie voor wetenschappen en letteren. De prijs is vernoemd naar de Noorse wiskundige Niels Henrik Abel.