De kans om ouder te worden dan gemiddeld is erfelijk. Mensen die uit een familie van mensen komen die ouder worden dan hun generatiegenoten, worden zelf ook vaak ouder.

Dat blijkt uit onderzoek van het Leids Universitair Medisch Centrum (LUMC) in samenwerking met Amerikaanse en Nijmeegse onderzoekers dat is gepubliceerd in Nature.

De cijfers die zijn gebruikt voor het onderzoek komen uit de Amerikaanse staat Utah en uit Zeeland. Er zijn gegevens gebruikt van 314.819 mensen uit 20.360 families. De oudste gegevens komen uit 1740. 

"Hoe meer langlevende verwanten je hebt, hoe lager je sterftekansen op elk moment in het leven", zegt onderzoeker Niels van den Berg van het LUMC. Uit het onderzoek blijkt dat je een 31 procent lagere sterftekans hebt als je beide ouders gemiddeld ouder zijn geworden dan hun generatiegenoten.

"In langlevende families kunnen ouders de genen voor een lang leven dus doorgeven aan hun kinderen, ook al worden ze zelf door externe factoren niet oud", stelt Van den Berg. 

De leefomstandigheden in Utah en Zeeland waren, zeker in het begin van de metingen, enorm verschillend. Zo bleven de inwoners van Zeeland veelal op dezelfde plek wonen terwijl er in Utah veel migratie was. Toch werden in beide regio's dezelfde resultaten gemeten.

"Dat we ondanks deze verschillen tot exact dezelfde conclusies komen wat betreft de overerving van langlevendheid in families, sterkt ons idee dat er werkelijk langleven-genen te ontdekken zijn", zegt Van den Berg in een verklaring.