De Amerikaanse ruimtesonde New Horizons is dinsdag voorbij een planetoïde gevlogen, zoals de bedoeling was. Dat gebeurde op 6,6 miljard kilometer afstand van de aarde.

Nog nooit is een object zo ver weg van dichtbij bestudeerd. De sonde heeft de rots Ultima Thule van dichtbij op allerlei manieren opgemeten. Daarna stuurde de sonde een levensteken naar de aarde. De harde schijf zit vol gegevens, die in de komende jaren beetje bij beetje worden verstuurd, aldus de missieleiding.

De New Horizons is in 2006 gelanceerd. Dinsdagochtend kwam die tot op ongeveer 3.500 kilometer afstand van de planetoïde. Daarbij had de sonde een snelheid van zo'n 52.000 kilometer per uur. Aan boord zijn zeven instrumenten. Die moeten wetenschappers onder meer laten zien waaruit Ultima Thule bestaat, omdat dit iets kan vertellen over onze eigen planeet.

Op de eerste beelden lijkt het alsof Ultima Thule eruitziet als een kegel van 32 kilometer lang en 16 kilometer breed. Maar het zou ook kunnen dat het eigenlijk twee objecten zijn, die op korte afstand om elkaar heen draaien.

Queen-gitarist en astrofysicus Brian May is ook betrokken bij het project. (Foto: ANP)

New Horizons vloog eerder langs Pluto

Het eerste doel van de missie was Pluto. In juli 2015 vloog de New Horizons langs die dwergplaneet. Daar ontdekte de sonde hoge bergketens en aanwijzingen voor een ondergrondse oceaan. Na het bezoek aan Pluto was de New Horizons nog in zo'n goede staat, dat de vluchtleiding besloot de reis te verlengen met een extra bestemming. Dat werd Ultima Thule, ongeveer 1,5 miljard kilometer verderop.

Als de sonde blijft werken, wil de vluchtleiding die over een paar jaar weer langs een ruimterots laten scheren, maar dan nog verder weg. Die bestemming is nog niet geselecteerd. Rond 2047 bereikt de New Horizons de rand van ons zonnestelsel, maar dan werkt die waarschijnlijk niet meer.

Aan boord van de sonde is ook de as van de man die in 1930 Pluto heeft ontdekt, de Amerikaanse astronoom Clyde Tombaugh (1906-1997).

Wil jij elke ochtend direct weten wat je 's nachts gemist hebt en wat er die dag gaat gebeuren? Abonneer je dan nu op onze Dit wordt het nieuws-nieuwsbrief!