De planeet Saturnus staat al eeuwen bekend om zijn ringen, maar die zijn langzaamaan aan het verdwijnen. Over 300 miljoen jaar zijn ze weg. Misschien is het over 100 miljoen jaar al zover.

"Dat is vrij kort als je kijkt naar de leeftijd van Saturnus van ruim vier miljard jaar", aldus onderzoekers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

De ringen bestaan uit waterijs, stof en stenen. De zwaartekracht van Saturnus trekt aan de ringen, maar tegelijkertijd draaien ze met zo'n hoge snelheid rond dat ze eraan weten te ontkomen.

Dat evenwicht wordt soms verstoord. Dan valt een deel naar Saturnus. Dat wordt ringenregen genoemd. "Wij schatten dat er elk half uur een olympisch zwembad aan water uit de ringen wordt gehaald", zeggen de onderzoekers.

De Voyager-sondes hadden rond 1980 al ontdekt dat het ijs regent bij Saturnus. De sonde Cassini heeft vorig jaar ook onderzoek gedaan tijdens de laatste duikvluchten, voordat de sonde zelf werd verzwolgen door Saturnus.

De ringen van Saturnus zijn volgens de onderzoekers ongeveer 100 miljoen jaar oud. Dat zou betekenen dat ze nu ongeveer halverwege hun bestaan zijn. Mogelijk zijn het de resten van uiteengevallen manen.

Saturnus is niet de enige planeet met ringen. Ook Jupiter, Uranus en Neptunus hebben een dunne band van stenen en stof om zich heen.