Het ruimtevliegtuig SpaceShipTwo van ruimtevaartbedrijf Virgin Galactic heeft donderdag een vlucht naar het grensgebied van de ruimte voltooid.

De VSS Unity, zoals het model van de SpaceShipTwo heet, bereikte een hoogte van 82,7 kilometer, maakte Virgin Galactic bekend. Dat is nog onder de Kármánlijn, de grens van 100 kilometer waar luchtvaart ophoudt en ruimtevaart begint.

De grens van 80 kilometer boven de aarde is wel genoeg om door de Amerikaanse overheid erkend te worden als ruimtevaarder. Op dat punt is het ook mogelijk om gewichtloosheid te ervaren.

De SpaceShipTwo werd rond 17.00 uur Nederlandse tijd losgekoppeld van het moederschip. Kort daarna bereikte het ruimtevliegtuig een snelheid van 1.715 kilometer per uur. Dit liep binnen enkele minuten op naar zo'n 3.550 kilometer per uur, bijna drie keer de geluidssnelheid.

Rond 17.15 uur Nederlandse tijd landde de SpaceShipTwo op het Mojave Air and Space Port in de Amerikaanse staat Californië.

Grote mijlpaal sinds dodelijke crash

De mijlpaal van Virgin Galactic vindt ruim vier jaar na een dodelijk ongeval met de SpaceShipTwo plaats. In oktober 2014 stortte een eerdere versie, de VSS Enterprise, neer in de Mojavewoestijn, waarbij één piloot om het leven kwam.

Uiteindelijk wil Virgin Galactic de SpaceShipTwo gebruiken om toeristen een reis naar de ruimte aan te bieden. Het bedrijf krijgt daarvoor onder meer competitie van Blue Origin en SpaceX.