Wetenschappers zijn een project gestart om de genomen van alle 1,5 miljoen soorten levende wezens vast te leggen. Het zogeheten Earth BioGenome Project (EBP) moet binnen tien jaar zijn afgerond. De kosten worden geschat op 4,1 miljard euro.

Het project is er volgens de voorzitter Harris Lewin op gericht om de biodiversiteit te kunnen behouden en ervoor te zorgen dat soorten niet uitsterven. "Deze biologische kaart wordt een enorm belangrijke bron voor onderzoek naar bijvoorbeeld evolutie, het ontwikkelen van medicijnen en het bestrijden van ziektes."

De onderzoekers hopen met hun onderzoek ook nieuwe manieren te kunnen vinden voor het verbouwen van eten of het maken van groene brandstof. "We denken dat de data zelfs kunnen helpen bij het tegengaan van ouder worden", stelt Lewin.

Een genoom is het geheel van erfelijke informatie in een cel. Tot nu toe zijn de genomen van ongeveer 3.500 soorten vastgelegd. Dat komt neer op 0,2 procent van alle bekende soorten, waarvan maar honderd voldoen aan de kwaliteit die de onderzoekers nastreven. 

Project maakt gebruik van internationale onderzoeken

Omdat steeds meer diersoorten met uitsterven worden bedreigd, is het volgens Lewin noodzakelijk dat er haast wordt gemaakt met het vastleggen van het DNA. 

Aan het project werken meerdere internationale onderzoekers mee die allemaal het DNA van andere diersoorten vast gaan leggen. Zo gaan Amerikaanse onderzoekers de genomen van alle 66.000 soorten gewervelde dieren vastleggen en worden in China 10.000 plantensoorten vastgelegd.

De hoeveelheid data die vastgelegd moet worden, is volgens Lewin vele malen groter dan de data van alle YouTube-filmpjes samen.

In 2003 werd het Menselijke Genoomproject afgerond. Dat onderzoek duurde dertien jaar en kostte bijna 3 miljard euro.