De Nobelprijs voor de Geneeskunde gaat dit jaar naar de Amerikaan James P. Allison en de Japanner Tasuku Honjo. Ze krijgen de prijs voor hun onderzoek naar nieuwe behandelingen van kanker op basis van imuuntherapie.

Volgens het Nobelcomité is het onderzoek "een mijlpaal in het gevecht tegen kanker".

Allison en Honjo onderzochten hoe bepaalde eiwitten in het immuunsysteem functioneren. Het immuunsysteem zorgt er normaal gesproken voor dat indringers van buitenaf ons lichaam niet kunnen binnenkomen. Bepaalde eiwitten zorgen er onder meer voor dat het immuunsysteem wordt geactiveerd.

Maar er zijn ook eiwitten die juist een remmende werking hebben, ontdekte zowel Allison als Honjo. De onderzoekers zagen dat wanneer de rem eraf werd gehaald, immuuncellen kunnen worden gebruikt om tumoren aan te vallen. Hierdoor kon een nieuwe behandeling voor kankerpatiënten worden ontwikkeld.

Voor deze ontdekkingen was de vooruitgang op het gebied van kankerbestrijding niet zo groot, schrijft het Nobelcomité op Twitter. "De ontdekkingen van de immunologen hebben voor een revolutie gezorgd bij de behandeling van kanker."

Hele week nog Nobelprijzen uitgereikt

De prijs omvat een geldbedrag van omgerekend 870.000 euro. Sinds 1901 hebben 214 mensen deze Nobelprijs gehad.

Een week lang worden Nobelprijzen toegekend. Komende maandag kent de Zweedse centrale bank als laatste de Nobelprijs toe. Dit is de Nobelprijs voor de Economie. Vrijdag wordt bekend wie of welke organisatie de Nobelprijs voor de Vrede krijgt.

Uitzondering is de Nobelprijs voor de Literatuur die dit jaar wegvalt door een schandaal in de jury. De man van een lid in het toekenningscomité is veroordeeld tot twee jaar cel wegens verkrachting.

Ter compensatie worden in 2019 twee literatuurprijzen uitgeloofd.