LOS ANGELES - Het ruimtevaartschip Cosmos 1, dat wordt aangedreven door zonlicht, is dinsdagavond gelanceerd vanaf een Russische onderzeeër in de Barentszzee. Zodra het honderd kilo wegende ruimteschip rond een baan om de aarde is gebracht, zal het zonnezeilen ontvouwen die voor verdere aandrijving zorgen. Het gaat om het eerste ruimtevoertuig dat zich op zonne-energie voortbeweegt, meldde The Planetary Society dinsdagavond.

De twee zeilen, die elk bestaan uit acht driehoeken van een flinterdun aluminiumachtig materiaal met een oppervlakte van zeshonderd vierkante meter, weerkaatsen zonnestralen. Dat moet aandrijvingsenergie opwekken die de Cosmos 1 steeds sneller laat vliegen. Als die nieuwe aandrijvingsvorm succesvol blijkt, kunnen reizen naar de uithoeken van ons zonnestelsel in de nabije toekomst werkelijkheid worden.

Cosmos 1 werd gebouwd in opdracht van de Amerikaanse Planetary Society, die daarvoor 4 miljoen dollar nodig had. Het ruimtevaartuig werd gebouwd in Rusland en is gelanceerd met een intercontinentale Volna, een raket die nog uit de Koude Oorlog stamt.

De directeur van The Planetary Society, Louis Friedman, onderstreepte het belang van de missie. "We hopen dat de Cosmos 1 tot een doorbraak leidt in de verkenning van ons zonnestelsel en het heelal", aldus Friedman.