TOULOUSE - Ze lag te douchen, te eten en ze lag te sporten. Ursula Verdonk heeft de afgelopen twee maanden liggend doorgebracht. Dat deed ze voor de ruimtevaart in Toulouse. Verdonk (36), moeder van drie kinderen, was één van de twaalf Europese vrouwen die meededen aan een bedrustonderzoek van het Europese Ruimtevaartagentschap ESA. "Zwabberig ben ik daarna op de been gekomen", zei ze donderdag in het het onderzoekscentrum Medes in Toulouse. Toch vond ze het een onvergetelijke ervaring.

"Van slapend rijk worden is niet echt sprake. Een onderzoek als dit is hard werken. Maar je leert er ontzettend veel van. Ik ben nu geduldiger en kan me beter inleven in andere mensen."

Het onderzoek had tot doel de effecten van gewichtloosheid op het vrouwelijk lichaam te onderzoeken. In bed met het hoofd zes graden omlaag treden effecten op die vergelijkbaar zijn met die bij astronauten in de ruimte. Zo kunnen vrouwelijke astronauten in de toekomst beter worden voorbereid op langdurige ruimtemissies, maar de gegevens zijn ook van belang voor mensen die bedlegerig zijn.


Verdonk: "Ik heb het onderzoek vanaf het begin gezien als een groot avontuur. En dat was het ook.''

Laptop

Verdonk lag in het ruimtevaartziekenhuis in Toulouse op een kamer met Monica uit Tsjechië. Ze kon bellen met haar kinderen Charly (15), Steven (13) en Claudia (11) en had de beschikking over een laptop. Ze lag dus ook. Zelfs sporten deed ze in die houding. Anders dan de vierkoppige controlegroep en de vier vrouwen die op een speciaal dieet waren gezet, moest zij zes dagen in de week sporten. Met een soort roeimachine probeerde ze haar spieren in conditie te houden. "Die zijn wel verslapt en ik ben zes kilo afgevallen."

Zelfstandig

De Haarlemse vond het maar moeilijk afhankelijk te zijn van anderen. "Ik ben in het dagelijks leven erg zelfstandig. Hier kon ik niet eens mijn eigen handdoek pakken als ik die liet vallen, naar de wc moet je worden gebracht en liggend douchen is vooral in het begin erg vreemd." Ze heeft nooit het gevoel gehad een astronaut te zijn. Met haar lichaam gebeurde echter ongeveer hetzelfde als met een astronaut in de ruimte. De botmassa neemt af, spieren worden slapper.

Twee keer werd het experiment uitgevoerd met mannen. ESA wil graag weten of vrouwen in de ruimte anders reageren en zoekt daarom vrouwen voor een nieuwe ligtest. Slechts drie vrouwen bleven langer dan zes maanden in de ruimte. Tegenover 48 mannen, waarvan twintig zelfs langer dan een jaar in de ruimte waren.

Groot avontuur

Voor het ligwerk ontvangt Verdonk 15.000 euro. "Maar ik was wel 24 uur per dag aan het werk." En daarvoor moet ze nog wel een aantal keren terug naar Toulouse. Na de langdurige ligsessie, hoeft ze echter niet meer plat. "Ik heb het onderzoek vanaf het begin gezien als een groot avontuur. En dat was het ook. Je leert ontzettend veel over jezelf, over de andere deelnemers en het onderzoek. De ongemakken waren minimaal en alleen de laatste twee weken heb ik moeite gehad met slapen."

Inmiddels is ze in de kliniek alweer een paar weken op de been. Inclusief de voorbereiding is ze al drie maanden in Toulouse. Zelf zou Verdonk wel echt de ruimte in willen. Tot voor haar liggende baantje in Toulouse, werkte ze als restaurantmanager. Ze denkt in die branche opnieuw een baan te vinden.