WASHINGTON - Wetenschappers vermoeden dat ze de Mars-sonde hebben teruggevonden die eind 1999 spoorloos verdween. Zij ontdekten de Mars Polar Lander op oudere foto's van het oppervlakte van de Rode Planeet.

De opnames werden gemaakt door de satelliet Mars Global Surveyor tijdens een zoektocht naar de verdwenen sonde. Ze werden onlangs opnieuw geanalyseerd, meldden media zaterdag.

Op een vergroting van een foto van een gebied bij de zuidpool is een punt te zien die mogelijk de nog intacte Polar Lander is. Een vlek in de buurt zou de parachute zijn waarmee de sonde is afgedaald. De wetenschappers hopen binnenkort met betere vergrotingen te kunnen komen, om zekerheid te krijgen.

Tegenslag

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA raakte op 3 december 1999, kort voor de landing, het contact met de Polar Lander kwijt. Het verlies van de 127 miljoen euro kostende sonde was de tweede tegenslag voor de NASA binnen drie maanden. Een ander ruimtevoertuig, de Mars Climate Orbiter, verbrandde omdat ingenieurs de maateenheden centimeter en inch hadden verwisseld.