NOORDWIJK - Onderzoekers hebben op de planeet Mars een bevroren watervlakte ter grootte van ruim de Noordzee ontdekt. Op beelden van de ESA-sonde Mars Express zou rond de evenaar een ijsvlakte te zien zijn.

Dat schrijft wetenschapper John Murray in een artikel, dat in het tijdschrift Nature zal verschijnen. Murray maakt deel uit van het camerateam Mars Express. De ijsvlakte is 800 bij 900 kilometer groot. De diepte van de zee wordt op 45 meter geschat. Deskundigen sluiten uit dat het om bevroren lavastromen gaat. Vorig jaar was al water op Mars ontdekt. Meren of een zee waren nog niet waargenomen.

Omega-instrument

De aanwezigheid van ijs werd geconstateerd door het Omega-instrument aan boord van de sonde, een combinatie van een camera en een infrarode spectrometer. Het instrument brengt de mineralogische samenstelling van het oppervlak van Mars nauwkeurig in kaart.

Doelstelling

De Mars Express cirkelt sinds 25 december om de rode planeet. Het vinden van water gold als een van de doelstellingen van de missie. Water is een belangrijke voorwaarde voor het ontstaan van levensvormen. De vraag of er leven was of is op Mars is er een die wetenschappers zich al decennia stellen. Murray is momenteel in Noordwijk waar deze week een wetenschappelijke conferentie over de Mars Express wordt gehouden.