NASA richt vizier op komeet Tempel 1

PASADENA/WASHINGTON - Het klinkt als het script voor de nieuwste sciencefictionfilm. Een ruimtevaartuig legt in de jacht op een komeet miljoenen kilometers af om dicht bij de prooi een projectiel af te schieten, dat vervolgens met een enorme klap tegen de vuile ijsbal knalt.

Alleen de naam van het ruimtevaartuig dat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA woensdag wil lanceren, Deep Impact, is echter afkomstig uit Hollywood. Het is een verwijzing naar de gelijknamige film uit 1998 waarin een komeet op de aarde afkoerst.

Aardappelvormig

Het slachtoffer van deze jacht is Tempel 1, een aardappelvormige komeet met een straal van 3 kilometer. De vuile bal, die vermoedelijk bestaat uit rotsachtig materiaal, ijs, kool- en waterstoffen, draait elke 5,5 jaar een elliptische baan rond de zon.

Wetenschappers durven niet met zekerheid te stellen, wat er zal gebeuren als de komeet zich met een snelheid van ongeveer 37.000 kilometer per uur tegen de zogeheten impactor stort.

"Het is alsof je midden op de weg staat terwijl er een vrachtwagen op je af raast", aldus Rick Grammier, leider van het 330 miljoen dollar (250 miljoen euro) kostende project. Hij verwachten een enorme explosie die een krater ter grootte van het Colosseum in Rome kan achterlaten.

4 juli

Tijdens de botsing, die op 4 juli (de Amerikaanse onafhankelijkheidsdag) zou moeten plaatshebben, zullen twee telescopen aan boord van het moederschip de effecten registeren. Daarna zal Deep Impact langs de komeet vliegen voor een nauwkeurige inspectie.

Tegelijkertijd staan tal van astronomen op aarde op scherp en worden ruimtetelescopen op de plek van de inslag gericht. Wetenschappers hebben in de loop van de jaren al heel wat onderzoek verricht naar kometen. Zij behoren tot de oudste objecten in het zonnestelsel en zouden bevroren materiaal uit die eerste jaren kunnen bevatten.

Het ontdekte materiaal is tot nu toe alleen afkomstig van het oppervlak van kometen, dat door verhitting en inslagen veel veranderingen heeft ondergaan. Door het binnenste van Tempel 1 te onderzoeken hopen wetenschappers erachter te komen hoe het universum er in de tijd van zijn ontstaan, naar schatting meer dan 4 miljard jaar geleden, uitzag.

NASA-medewerkers schatten dat het effect van de botsing op de koers van Tempel 1 vergelijkbaar is met een muskiet die tegen een Boeing 747 aanvliegt. De explosie, 132 miljoen kilometer van de aarde, moet echter te zien zijn voor iedereen die zijn verrekijker of kleine telescoop op de goede plek richt.

Sommige astronomen stellen zelfs dat de anders nauwelijks waarneembare komeet, afhankelijk van het materiaal waarop de impactor stuit, kort zal oplichten en met het blote oog te zien zal zijn.

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie