Jonge dinosaurussen van de soort Limusaurus inextricabilis gebruikten hun tanden om vlees te eten. Als volwassenen verwisselden ze die voor een snavel en gingen ze over op een dieet van planten.

Dat is de conclusie van een studie door wetenschappers van George Washington University, die vrijdag is gepubliceerd in Current Biology, schrijft de BBC

De onderzoekers omschrijven de ontdekking als een verrassing; er is geen andere reptielensoort bekend waarbij hetzelfde verschijnsel voorkomt.

De Limusaurus ('modderhagedis') leefde ongeveer 150 miljoen jaar geleden in China. De eerste fossielen van de soort werden zo'n tien jaar geleden ontdekt.

Snavels

Dr. Stephen Brusatte van de universiteit van Edinburgh, die niet tot het onderzoeksteam behoorde, is onder de indruk van de uitkomsten van de studie. "Wie had ooit gedacht dat er dinosarussen bestonden die als baby's tanden hadden, ze na verloop van tijd verloren en eindigden als tandeloze volwassenen met snavels?"

"Er is nog nooit zoiets gezien bij een ander gewerveld fossiel en het enige moderne landdier dat iets vergelijkbaars doet is het vogelbekdier", zei hij tegen de BBC.

Naar verwachting zal de ontdekking helpen te achterhalen hoe de snavel zich heeft ontwikkeld.