Pinguïns kunnen niet bevriezen door speciale microscopische structuren in hun veren. 

In de veren van Humboldtpinguïns zitten minuscule weerhaakjes die ijs en water en ijs afstoten.

De weerhaakjes zorgen ook voor het ontstaan van luchtbelletjes die ervoor zorgen dat waterdruppels aan de buitenkant van hun vacht niet bevriezen.  

Dat concluderen Chinese onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Physical Chemistry C.

Microscoop

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door de veren van Humboldtpinguïns te analyseren met behulp van een elektronenmicroscoop. Ze slaagden erin om de structuur van de veren tot op de micrometer (0,000001 meter) nauwkeurig in kaart te brengen, zo meldt de nieuwssite van het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Humboldtpinguïns leven aan de kust van Peru en Chili. De dieren zwemmen vaak in ijskoud water tussen brokken ijs die afkomstig zijn van Antarctica. Toch bevriezen hun veren nooit.

Kunststof

De Chinese onderzoekers toonden aan dat het anti-vries-effect wordt veroorzaakt door de microscopische weerhaakjes in de vacht van de dieren. Ze slaagden er bij testjes in hun laboratorium niet in om blokjes ijs aan de veren van Humboldtpinguïns vast te laten vriezen. Alle ijsmoleculen werden afgestoten door de weerhaakjes.  

De wetenschappers vermoeden dat ook andere pinguïnsoorten beschikken over 'anti-vries-veren'.

De ontdekking van de bijzondere structuur van pinguïnveren kan volgens hen leiden tot de ontwikkeling van nieuwe kunstmatige materialen die water en ijs op dezelfde manier afstoten.