Als prooidieren geen angst meer hebben voor grote roofdieren, doordat die verdwenen zijn, heeft dat veel invloed op het ecosysteem. De prooidieren jagen dan op hun beurt veel vaker op kleine dieren, waardoor de populatie van die dieren inkrimpt.

Canadese biologen stellen dat die angst een gezonde invloed heeft op het ecosysteem. Het zorgt ervoor dat prooidieren zelf minder vaak op jacht gaan, waar de kleinere dieren van profiteren.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschapsblad Nature Communications. Het onderzoek is verricht op enkele kleine eilanden voor de kust van Brits Colombia.

Daar had de wasbeer onder meer de beer en wolf als natuurlijke vijanden. Die zijn vorige eeuw verdwenen, waardoor de wasbeer zelf vaker jaagt op krab en vis. Alleen rondzwervende honden vormen een gevaar, maar die komen niet veel voor.

De onderzoekers hebben het geluid nagebootst van de honden. De wasbeer liet zich nu minder vaak zien, uit angst zelf opgegeten te worden.

Kleine slakken

In een maand tijd nam de hoeveelheid vis en krab drastisch toe. Krabben gingen op hun beurt weer meer jagen op hun prooi, kleine slakken. Het aantal van die diersoort nam daarom juist af.

Volgens bioloog Jelle Reumer, hoogleraar aan de Universiteit Utrecht, onderstreept dit onderzoek het belang van de rol die grote rovers kunnen spelen bij het herstel van ecosystemen.

"Dit laat zien dat die populaties sterk achteruitgaan als er wasberen zitten en dat ze kunnen worden hersteld door angst voor roofdieren aan te jagen", zegt Reumers tegen de Volkskrant.