Muizen leven langer als verouderde cellen in hun lichaam met een speciale behandeling worden gedood. 

De levensduur van de dieren kan worden verlengd met 25 procent als er in hun lichaam regelmatig cellen worden vernietigd die zich in senescentie bevinden.

Bij dit proces stoppen cellen met delen en maken ze schadelijke stoffen aan die bijdragen aan het verouderingsproces.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Zelfmoordgen

De wetenschappers voerden hun studie uit met genetisch gemodificeerd muizen. De lichaamscellen van deze dieren werden uitgerust met een zogenoemd 'zelfmoordgen'.

Als hun cellen in senescentie raakten, kon dit gen doormiddel van een speciaal medicijn worden geactiveerd, zodat de verouderde cellen zichzelf vernietigden. De onderzoekers gebruikten deze methode om 'uitgerangeerde' cellen te doden van muizen die twaalf maanden oud waren, oftewel van middelbare leeftijd.

De dieren ondergingen twee keer per week een behandeling met het middel dat de overbodige cellen vernietigde.

Ouderdomsziektes

Door de behandeling werd het leven van de dieren met ongeveer een vierde verlengd. "Dat is dus hetzelfde als wanneer je de gemiddelde leeftijd van een mens zou verhogen van 80 naar 100 jaar", verklaart hoofdonderzoeker Darren Baker op nieuwssite New Scientist.

De muizen werden niet alleen ouder, ze hadden ook minder last van ouderdomsziektes. Hun hart bleef tot op hoge leeftijd relatief gezond en hun nieren vertoonden minder slijtage.     

Mensen

De wetenschappers hopen uiteindelijk ook een medicijn voor mensen te ontwikkelen dat verouderde cellen vernietigt. Volgens Baker is dat zeker niet onmogelijk.

"Als je me in 2011 had gevraagd of het zou kunnen, had ik gezegd dat er nog een lange weg te gaan was", aldus de onderzoeksleider. "Maar we werken inmiddels samen met een farmaceutisch bedrijf om een middel te zoeken dat cellen in senescentie kan doden. En de zoektocht verloopt gemakkelijker dan we dachten." 

Meer onderzoek is echter nodig om met zekerheid te kunnen zeggen dat het doden van verouderde cellen in het menselijk lichaam hetzelfde effect heeft als bij muizen.