Oesters worden minder vruchtbaar door minuscule deeltjes plastic in het zeewater. 

Vrouwelijke oesters die plastic in hun maag hebben, leggen 38 procent minder eitjes dan soortgenoten die geen plastic eten. 

Mannetjes met microplastic in hun maag produceren traag sperma en verwekken minder nakomelingen. Dat melden Franse en Belgische onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

Filteren

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door een experiment met oesters in hun laboratorium. Ze vervuilden het water waarin weekdieren leefden met minuscule stukjes plastic die ook vaak in oceanen belanden. Al snel bleek dat de oesters de plasticdeeltjes aanzagen voor voedsel. Ze slikten ongeveer 69 procent van het microplastic in.

Dat is goed verklaarbaar. Oesters voeden zichzelf namelijk door plankton uit zeewater te filteren. Aangezien stukjes microplastic vaak ongeveer even groot zijn als planktondeeltjes, belandt de kunststof gemakkelijk in hun maag.  

Hormonen

Het nieuwe onderzoek wijst uit dat de hormonen en het voortplantingssysteem van de dieren van slag raken door het plastic. De plastic etende oesters in het laboratorium verwekten aanzienlijk minder nakomelingen dan oesters die niet waren blootgesteld aan deeltjes plastic, zo meldt nieuwssite Science Now. Ook groeiden de jongen van de 'plastic-eters' langzamer op.

De wetenschappers waarschuwen dan ook dat de toenemende hoeveelheid microplastic in de oceanen een grote bedreiging is voor de wereldwijde oesterpopulatie.

De vervuiling van het zeewater met kunststof verstoort mogelijk ook de voortplanting van andere zeedieren die zich voeden door zeewater te filteren, zoals zeekomkommers en mosselen.