Wetenschappers hebben in Ethiopië een nog onbekende groep in het wild levende leeuwen ontdekt.  

De leeuwen verblijven in het Alatash National Park in het noordwesten van het Afrikaanse land, melden onderzoekers van de Universiteit van Oxford na een expeditie van natuurorganisatie Born Free.  

Volgens hoofdonderzoeker Hans Bauer van de Universiteit van Oxford is de vondst van de onbekende populatie zeer bijzonder. 

"In mijn loopbaan als leeuwenonderzoeker heb ik de ene na de andere leeuwenpopulatie van de kaart zien verdwijnen", verklaart hij op nieuwssite New Scientist. "Dit is de eerste en waarschijnlijk de laatste keer dat ik een nieuwe groep heb moeten toevoegen."

Rivierbedding

Bauer kwam de leeuwen op het spoor bij een droge rivierbedding, waarin hij camera's had geplaatst. "Toen ik naar enkele bomen liep om een camera op te hangen, zag ik al sporen", verklaart Bauer. "Dat was het eurekamoment waarop ik er zeker van was dat er leeuwen zaten."

Al na twee nachten waren de eerste leeuwen op de camera's te zien. Op basis van zijn waarnemingen schat Bauer dat er honderd tot tweehonderd leeuwen in het gebied leven.

In heel Afrika leven er op dit moment nog slechts twintigduizend leeuwen en volgens de laatste voorspellingen zal de totale populatie binnen twintig jaar gehalveerd zijn.

Voorspoedig

Voorlopig gaat het met de leeuwen in het noordwesten van Ethiopië echter nog voorspoedig. "De situatie ziet er goed uit", aldus Bauer. "Vooral het feit dat de Ethiopische regering het gebied recentelijk heeft uitgeroepen tot een nationaal park biedt hoop."