De hersenen van ultrahardlopers krimpen tijdens wedstrijden tijdelijk.

De hersenen van hardlopers die meedoen aan de 4.500 kilometer lange Trans Europe Footrace zijn na de wedstrijd ongeveer 6 procent kleiner dan bij de start. 

Ook het kraakbeen van de atleten raakt beschadigd tijdens de ultramarathon, maar daarvan herstellen ze gek genoeg tijdens het lopen.

Die bevinding hebben Duitse onderzoekers gepresenteerd op een bijeenkomst van de Radiological Society of North America in Chicago. 

MRI

De wetenschappers volgden bij hun onderzoek 44 ultralopers die negen weken lang ongeveer een marathon per dag liepen tijdens Trans Europe Foot Race. Na elke 900 kilometer werden er MRI-scans gemaakt van hun voeten, benen, hart en hersenen. Ook werd hun bloed en urine onderzocht.  

De resultaten van de studie zijn opvallend. Na de race was het brein van de meeste lopers licht gekrompen. Maar al snel herstelden hun hersenen zich weer. Zes maanden na de wedstrijd was er niets meer van de krimp te zien.

Kraakbeen

Het kraakbeen in de voeten en knieën van de lopers werd ook aangetast door het lopen, zo bleek uit het lichamelijke onderzoek tijdens de race. Deze schade verdween echter nog voor het einde van de wedstrijd. De wetenschappers begrijpen nog niet goed hoe dat kan.

"Tot nu toe dachten we dat kraakbeen alleen kon aangroeien als mensen rust namen", verklaart hoofdonderzoeker Üwe Schütz op nieuwssite New Scientist. "We hebben nu voor het eerst aangetoond dat het herstel ook kan optreden tijdens het lopen."

Stimulatie

Schütz zoekt ook nog naar een verklaring voor de tijdelijke krimp van het brein van ultralopers. Hij vermoedt dat de hersenen van de atleten slinken door het gebrek aan mentale stimulatie onderweg. "Het is moeilijk uit te leggen wat er in de hersenen gebeurt, maar na zes maanden zien we in ieder geval een volledig herstel." 

Volgens Schütz treedt er bij mensen die een gewone marathon lopen geen hersenkrimp op.