Britse wetenschappers hebben het fossiel ontdekt van een dinosaurus die leefde op een oercontinent dat inmiddels bij Noord-Amerika hoort.

De gehoornde dinosauriër ter grootte van een hond leefde 66 tot 100 miljoen jaar geleden in het oosten van Noord-Amerika. Dit stuk land werd destijds waarschijnlijk door een zee gescheiden van de rest van het continent.

Tot nu toe zijn er nog nauwelijks dinosaurussen gevonden uit dit verloren oercontinent met de naam Appalachia.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Bath in het wetenschappelijk tijdschrift Cretaceous Research.

Museum

De kleine dinosaurus uit Appalachia werd ontdekt in een museum aan de Universiteit van Yale. Het dier was ingedeeld bij de Ceratopia, een breed geslacht van dinosauriërs met hoorns op hun kop.

Het fossiel vertoonde echter opvallende afwijkingen ten opzichte van alle bekende soorten. Zo had de dinosaurus een wat smalle kaak en naar buiten staande tanden. Uiteindelijk kwam hoofdonderzoeker Nick Longrich tot de conclusie dat het om een exemplaar uit Appalachia moest gaan. Tot nu toe is er nog geen enkel fossiel van het geslacht Ceratopia uit dit oercontinent gevonden.

De dichte bossen in het oostelijk deel van Noord-Amerika bemoeilijken de zoektocht naar botresten van dinosauriërs in het gebied, waardoor er maar heel zelden fossielen worden opgegraven.

Geïsoleerd

Volgens Longrich is het goed verklaarbaar dat de gehoornde dinosaurus uit Appalachia een wat vreemd uiterlijk had, aangezien het continent vermoedelijk ooit een eiland was.

"Het lijkt erop dat dieren in het oosten van Noord-Amerika gedurende het late Krijt-tijdperk heel anders zijn geëvolueerd dan hun soortgenoten in het westen, vanwege een lange periode van isolatie", verklaart hij in de Britse krant The Guardian.

"De vondst van deze fossielen versterkt de theorie dat deze landmassa gescheiden was van de rest van Noord-Amerika door water. De dieren in Appalachia zijn op een compleet andere manier geëvolueerd. De dinosauriërs zien er soms behoorlijk raar uit."