Mierenkolonies in het regenwoud bouwen soms levende bruggen om zich snel te kunnen verplaatsen in moeilijk begaanbare gebieden. 

De zogenoemde trekmieren dichten gaten in de bodem van het regenwoud door erin te gaan staan en soortgenoten over zich heen te laten lopen.

Als ze grote kuilen tegenkomen, pakken de diertjes elkaars lichamen vast terwijl ze over de randen reiken, zodat er een brug van mieren ontstaat waar de kolonie overheen kan lopen.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Bewegen

De wetenschappers bestudeerden de bewegingen van kolonies trekmieren in de regenwouden van Centraal-Amerika met filmcamera's. Deze kolonies bestaan soms uit vele tienduizenden mieren.

Achteraf analyseerden de wetenschappers het gedrag van de insecten. Ook slaagden ze erin om gevangen trekmieren bruggen te laten bouwen in hun laboratorium (zie foto). 

Uit het onderzoek blijkt dat de mieren hun levende bruggen binnen enkele secondes kunnen opbouwen en afbreken. De kolonies kunnen daardoor razendsnel door moeilijk begaanbare gebieden reizen. Soms komen de bruggen van mieren zelfs in beweging om snellere routes over kuilen te creeëren.

Natuurrampen

"De bruggen reageerden dynamisch op het verkeerspatroon op de route die de mieren namen", verklaart hoofdonderzoeker Christopher Reid op nieuwssite EurekAlert. "Vergelijk het met een situatie waarin George Washington Bridge tussen New York City en New Jersey zichzelf zou herpositioneren over de rivier, afhankelijk van de kant waar het meeste verkeer vandaan komt."

De nieuwe bevindingen kunnen robotbouwers mogelijk inspireren om de strategie te kopiëren. In theorie zou het volgens Reid bijvoorbeeld mogelijk zijn om zwermen van kleine robots te creëren die na natuurrampen bruggen bouwen voor mensen.  

"Traditionele robots werken niet goed samen en kunnen niet goed omgaan met veranderende omgevingen waarvoor ze niet geprogrammeerd zijn", aldus Reid in de Sydney Morning Herald. "Deze mieren werken beter samen dan onze beste robots."