De hoogste bomen in regenwouden zullen als eerste sterven door de droogte die kan optreden als gevolg van klimaatverandering.  

Bij een gebrek aan regenval kunnen bomen in tropische regenwouden geen water meer transporteren naar hun toppen.

De hoogste bomen zijn daardoor het meest kwetsbaar bij droogte, omdat zij hun water en voedingsstoffen het verst omhoog moeten 'pompen'.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Edinburgh in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Suikers

Tot nu toe dachten wetenschappers dat tropische bomen bij toenemende droogte stierven, omdat ze niet genoeg suikers konden produceren. De Schotse onderzoekers besloten die theorie te testen. Ze onderzochten 13 jaar lang de invloed van droogte op verschillende bomen in het Amazonegebied.

De onderzoekers brachten nauwkeurig in kaart hoe hard bomen in droge gebieden groeiden, maar ook hoe veel suiker er in de stam werd aangemaakt en in hoeverre water vanuit de stam naar de top werd getransporteerd.

Verrassend

De uitkomsten waren verrassend. Alle bomen bleken totdat ze stierven op een normaal tempo te groeien. Ook werd er in de stammen geen gebrek aan suikers gemeten. Wel ontdekten de wetenschappers dat er door droogte belletjes  ontstaan in het sap in de boomstammen.

Daardoor wordt vermoedelijk de aanvoer van water en voedingsstoffen naar de top onderbroken en kan een tropische boom in een relatief droog gebied zichzelf minder goed voeden.  

De hoogste bomen komen daardoor als eerste in de problemen als regenval uitblijft in het regenwoud. En omdat deze 'reuzen' als eerste afsterven bij droogte, zal de opnamecapaciteit van CO2 van regenwouden op aarde mogelijk sneller afnemen dan verwacht bij klimaatverandering. 

Voorspellingen

De bevinding is volgens hoofdonderzoekster Lucy Rowland zeer belangrijk voor het doen van juiste klimaatvoorspellingen.

"Tropische regenwouden hebben een grote invloed op het wereldwijde en regionale klimaat", verklaart hoofdonderzoekster Lucy Rowland op nieuwssite EurekAlert. "Het is daarom erg belangrijk om te begrijpen hoe bomen in regenwouden zullen reageren op veranderingen in hun omgeving. Daardoor kunnen we uiteindelijk betere voorspellingen doen over klimaatverandering."