Wetenschappers hebben fossielen van een tropisch bos ontdekt nabij de Noordpool.

Het gaat om bevroren resten van boomstammen op de Noorse eilandengroep Spitsbergen die 565 kilometer ten noorden van het vaste land van Noorwegen ligt.   

De fossielen behoorden waarschijnlijk tot de eerste bomen die op aarde verschenen en zorgden ongeveer 400 miljoen jaar voor een sterke verandering in het klimaat op aarde.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Cardiff in het wetenschappelijk tijdschrift Geology.

Wolfsklauw

In de tijd dat het tropische bos ontstond, lagen de continenten op aarde nog op heel andere plekken dan nu. Waarschijnlijk groeide het oude regenwoud op Spitsbergen destijds nabij de evenaar.

De boomresten op de eilandengroep lijken verwant te zijn aan de plantenfamilie Lycopodiaceae, een groep waartoe ook de moderne plant wolfsklauw behoort. De bomen uit de oertijd groeiden vermoedelijk zeer dicht op elkaar, zo blijkt uit de fossielen. Tussen de stammen zat gemiddeld maar 20 centimeter ruimte. 

Broeikaseffect

De groei van het primitieve tropische bos zorgde 400 miljoen jaar geleden waarschijnlijk voor een sterke temperatuurdaling op aarde. Voor het ontstaan van het woud zat er 15 keer zo veel CO2 in de atmosfeer op aarde als nu. 

De bomen absorbeerden door fotosynthese echter bijzonder veel CO2, zo vermoeden de wetenschappers. Daardoor verminderde het broeikaseffect op aarde sterk. 

"Deze fossielen komen uit de tijd waarin de eerste bomen op aarde begonnen te verschijnen", aldus hoofdonderzoeker Chris Berry op de nieuwssite van de Universiteit van Cardiff. "Ze laten zien hoe het landschap rond de evenaar er 400 miljoen jaar geleden uitzag."