Veel gewervelde dieren zijn flink gekrompen na een uitstervingsgolf die 360 miljoen jaar geleden plaatsvond, en dat zou opnieuw kunnen gebeuren. 

Voor de massa-extinctie in het tijdperk Devoon werd de aarde nog bevolkt door veel reusachtige soorten, zoals vissen van het formaat schoolbus.

Na de grote uitstervingsgolf hadden de meeste overgebleven soorten een lengte van minder dan 40 centimeter.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Science. Dit 'lilliputter-effect' kan volgens hen opnieuw optreden als de aarde wordt getroffen door een massa-uitsterving.

Klimaat

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door gegevens te verzamelen over duizend gewervelde diersoorten die op aarde leefden in de 96 miljoen jaar durende periode voor de uitstervingsgolf in het Devoon. Ze vergeleken deze dieren met de soorten die voorkwamen in het 36 miljoen jaar durende tijdperk na de massa-extinctie.

Uit het onderzoek blijkt dat de meeste soorten flink krompen in lengte, maar waarschijnlijk niet onder invloed van het klimaat of het zuurstofniveau op aarde.

Aanpassen

De onderzoekers vermoeden dat kleine dieren zich makkelijker konden aanpassen aan de veranderende omstandigheden gedurende de uitstervingsgolf. Kleine diersoorten kunnen zich namelijk sneller voortplanten en blijven dus gemakkelijker in leven.

De precieze oorzaak van de uitstervingsgolf in het Devoon is nog onbekend, al vermoeden de meeste wetenschappers dat de ramp werd veroorzaakt door een meteorietinslag op aarde.

Zoogdieren

Onlangs werd er door wetenschappers gespeculeerd over een nieuwe uitstervingsgolf op aarde, die aanstaande zou zijn.

De nieuwe bevindingen suggereren dat zo'n massa-extinctie grote gevolgen zou kunnen hebben voor het formaat van bijvoorbeeld vissen. "Grote uitstervingen van vissen zouden in de toekomst kunnen leiden tot een afname van lichaamsgrootte bij de soorten die wel overleven", verklaart onafhankelijk onderzoeker John Long op de nieuwssite van het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Andere wetenschappers vermoeden dat ook zoogdieren zullen krimpen bij nieuwe massa-uitstervingen.