Mierenkolonies gedragen zich als een soort superorganisme wanneer er gevaar dreigt in de buurt van hun nest. 

Als er enkele mieren in de buurt van een mierennest worden gedood, trekken de andere mieren in deze omgeving zich altijd in één vloeiende beweging terug in het nest.

Wanneer enkele werkers worden weggeplukt uit het centrum van een mierenverblijf, vluchten alle andere mieren steeds op dezelfde manier synchroon het nest uit.

Een mierenkolonie kan daarom in sommige opzichten worden gezien als één levend wezen met honderden cellen die op elkaar reageren, zo melden Britse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One

Aanval

De wetenschappers simuleerden aanvallen van roofdieren op 30 mierenkolonies door enkele mieren in of rondom de nesten weg te plukken. De andere insecten reageerden razendsnel op deze verdwijningen, soms lokaal, soms allemaal tegelijk. 

Vooral hun samenwerking sprong daarbij in het oog. Bij elk scenario leken de mieren op een van te voren afgesproken manier te handelen.

"De mieren reageerden zeer gecoördineerd op de mogelijke aanwezigheid van een roofdier, maar wel steeds op een andere manier, afhankelijk van de locatie van de aanval", verklaart hoofdonderzoeker Thomas O'Shea-Weller op nieuwssite ScienceDaily.

Mensen

De wetenschapper vergelijkt het optreden van de kolonies met de reactie van het zenuwstelsel van mensen op weefselschade. Zo geven menselijke cellen in het geval van verwondingen een specifiek pijnsignaal door, afhankelijk van waar in het lichaam de weefselschade is opgetreden. 

De mieren reageren volgens O'Shea-Weller op dezelfde manier als soortgenoten uit hun kolonie worden aangevallen. Het lijkt daardoor alsof ze tot één groot organisme behoren, zo redeneert hij. "De mieren reageren op het verlies van andere individuen met een soort groepsbewustzijn."