Wetenschappers hebben voor het eerst meerdere gefossiliseerde breinen van dieren opgegraven in China. 

Het gaat om acht breinen van een eenvoudig geleedpotig organisme dat ongeveer 520 miljoen jaar geleden op de zeebodem leefde.  

Waarschijnlijk zijn de oeroude hersenen bewaard gebleven doordat de diertjes vlak na hun dood zijn 'begraven' door een modderstroom.

Dat melden Amerikaanse en Britse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.  

Onmogelijk

De gefossiliseerde breinen uit China zijn waarschijnlijk afkomstig van een diertje dat Fuxianhuia protensa wordt genoemd en mogelijk iets weg had van een garnaal. Van het organisme zijn al eerder fossielen gevonden, maar nooit met bijbehorende hersenen.

Tot nu toe werd aangenomen dat het vrijwel onmogelijk was om fossielen van breinen te vinden, omdat hersenen niet zouden fossiliseren. Hersenweefsel wordt normaal gesproken namelijk snel afgebroken door bacteriën.   

Bezwijken

De hersenen van de 'prehistorische garnaal' moeten volgens de wetenschappers dan ook snel onder modder op de zeebodem terecht zijn gekomen. Dat zou verklaren waarom het hersenweefsel niet is opgegeten door andere dieren, of is verteerd door bacteriën.  

Hersenen bezwijken vaak ook nog eens onder de druk van modder, maar de zenuwstelsels van geleedpotigen zijn enorm sterk. Waarschijnlijk heeft de modder alleen het water uit de de acht breinen geduwd, waardoor de hersenen uiteindelijk zijn 'ingedroogd'. 

De gefossiliseerde breinen bestaan vooral uit koolstof en kristallen, zo blijkt uit het eerste onderzoek.

Evolutie

De vondst suggereert dat er meer hersenen van honderden miljoenen jaren oude dieren te vinden moeten zijn in de bodem van gebieden waar vroeger oceanen stroomden. Hoofdonderzoeker Nicholas Strausfeld hoopt uiteindelijk een groot aantal hersenfossielen te vinden, waarmee hij de evolutie van het brein beter kan reconstrueren.    

De theorie dat hersenen niet kunnen fossiliseren kan volgens hem definitief de prullenbak in. "Mensen, en vooral wetenschappers, doen graag aannames", verklaart hij op nieuwssite Eurekalert. "Het mooie aan wetenschap is dat je die aannames ook de das om kunt doen."