De zonnewind, een stroom van geladen deeltjes die door de zon wordt uitgespuwd, heeft ertoe geleid dat de atmosfeer van Mars zo dun is geworden. 

Dat meldt NASA donderdag in een live-uitzending. Het klimaat op Mars is door de zonnewind, en door de veel krachtigere zonnestormen, sterk veranderd. 

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie had al aangekondigd met "belangrijke bevindingen" te zullen komen over de atmosfeer van Mars.

Volgens wetenschappers was de atmosfeer van Mars vroeger veel dikker, waardoor het klimaat op de planeet warmer en vochtiger was. 

Volgens NASA verliest Mars door de zonnewind elke seconde ongeveer 100 gram gas. "Vergelijkbaar met het dagelijks stelen van enkele muntjes uit een kassa: het verlies is uiteindelijk aanzienlijk", concludeert onderzoeker Bruce Jakosky.  

Tijdens een zonnestorm wordt het proces versneld, en erodeert de atmosfeer van Mars in een aanzienlijk hoger tempo. 

Vloeibaar water

NASA kondigde eind september al aan dat op Mars bijna zeker vloeibaar stromend water aanwezig is. 

Zout water zou in bepaalde periodes over het oppervlakte van de planeet stromen en geulen vormen. Dat blijkt volgens NASA uit de oplosbare zouten die op zeker vier hellingen in warme periodes werden waargenomen door een satelliet. De zoutaanslag heeft volgens wetenschappers water nodig om zich te vormen. 

Volgens NASA blijft, door de aanwezigheid van water, de mogelijkheid bestaan dat er op Mars leven bestaat, of heeft bestaan. Waar het water vandaan komt, blijft onduidelijk.

Video: 'Zonnewind zorgde voor erosie atmosfeer Mars'