Speciale 'GPS-cellen' in het menselijk brein meten de afstand en tijd die wordt afgelegd, zo blijkt uit een nieuwe studie. 

Als ratten in een looprad worden gezet, worden de zogenoemde gridcellen in hun brein op regelmatige momenten actief om te meten hoe ver en hoe lang de dieren hebben gelopen.

Sommige van de cellen vuren bijvoorbeeld elke keer dat de dieren tweehonderd meter hebben afgelegd, andere worden om de vijf seconden actief.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers van de Universiteit van Boston in het wetenschappelijk tijdschrift Neuron.

Kaart

Mensen beschikken ook over gridcellen, die samen dienst doen als een soort GPS in het menselijk brein. Uit eerder onderzoek is gebleken dat deze cellen een soort kaart van de omgeving maken waarin mensen zich bewegen. Dat doen de gridcellen door te vuren zodra iemand zich op een al bekende locatie bevindt.

De onderzoekers van de Universiteit van Boston vroegen zich af wat de cellen doen als mensen op één plek blijven. Om dit te testen voerden ze een experiment uit met ratten, aangezien deze dieren ook over gridcellen beschikken.

Ze lieten de ratten op een looprad lopen, zodat de dieren wel in beweging waren, maar hun locatie niet veranderde. Met elektroden in het brein van de knaagdieren werd de activiteit van hun gridcellen gemeten.

Stopwatch

De gridcellen bleken ondanks de vaste positie van de dieren te reageren op de loopbewegingen. Sommige cellen reageerden op de afstand die de ratten aflegden. Andere cellen leken als een soort stopwatch te fungeren en werden om de paar seconden actief.

Volgens hoofdonderzoeker Howard Eichenbaum suggereert de studie dat de 'GPS-cellen' zeer flexibel zijn. Ze kunnen zich niet alleen koppelen aan locaties, zoals tot nu toe werd aangenomen. "We hebben ontdekt dat deze cellen ook afstand en tijd kunnen meten en de relatie daartussen", verklaart hij in nieuwssite Discover Magazine

De cellen leveren daarmee informatie die is toegespitst op het type activiteit van mensen en dieren. "Het belangrijkste voor de ratten bij de activiteit op de loopband is om te weten hoe ver ze hebben gelopen en hoe lang", aldus Eichenbaum op nieuwssite ScienceNews.