De pest blijkt veel ouder dan werd aangenomen. Onderzoek van 101 skeletten bracht in zeven gevallen sporen van de ziekte van voor de bronstijd (3000-800 v.Chr.) aan het licht.

In de tanden werd DNA gevonden dat de bacteriële infectie bevat die de ziekte veroorzaakte. Het oudste bewijs is 5783 jaar oud. Dat is 2000 jaar ouder dan tot nu toe werd aangenomen, aldus onderzoekers van de universiteit van Kopenhagen.

De wetenschappers stelden ook vast dat de gevreesde builenpest, die door vlooien werd overgebracht, uit die oude bacteriën nog niet was ontstaan. Dat moet later zijn gebeurd, vermoedelijk omstreeks 1000 v.Chr. De onderzochte resten kwam uit diverse gebieden, van West-Europa tot Centraal-Azië.

De pest als epidemische oorzaak van veel doden stak verscheidene keren de kop op. Waarschijnlijk voor het eerst in Athene in 430 v.Chr. In 541 kwamen ongeveer 25 miljoen mensen door de pest om.

Zwarte dood

In de middeleeuwen stierf de halve Europese bevolking door de zogenoemde zwarte dood. Nog in 1861 telde China circa tien miljoen doden door een uitbraak.

In de vorige eeuw waren er nog twee omvangrijke uitbraken van longpest, in het Chinese Mantsjoerije. Die kostten 60.000 mensen het leven. Sindsdien zijn er nog kleine, lokale uitbraken van de ziekte. In 2013 waren er 783 geregistreerde gevallen van pest, met 126 doden als gevolg. Dat speelde zich vooral in Afrika af.