Wetenschappers hebben een nieuw soort reuzenschildpad ontdekt op de Galapagoseilanden. 

Het gaat om een groep van 250 schildpadden die in een specifiek gebied op het eiland Santa Cruz leven.

De dieren verschillen genetisch gezien zo sterk van de andere reuzenschildpadden op het eiland dat ze als een aparte soort moeten worden beschouwd.

De nieuwe soort heeft de naam Chelonoidis donfaustoi gekregen, zo melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One.

Afstand

Tot nu toe werden alle reuzenschildpadden op het eiland Santa Cruz tot één soort gerekend: Chelonoidis porteri. Maar sommige biologen vermoedden al langer dat er eigenlijk twee soorten op het eiland voorkomen. De reuzenschildpadden leven namelijk in twee groepen, die zich op ongeveer twintig kilometer afstand van elkaar ophouden.

Onderzoekers van de Universiteit van Yale besloten om de twee populaties genetisch te onderzoeken en het DNA van de dieren te vergelijken.

Ze deden tien jaar over het onderzoek en leveren nu overtuigend bewijs dat de reuzenschildpadden op Santa Cruz inderdaad in twee soorten zijn in te delen. Het DNA van de twee groepen verschilt op 25 plaatsen.

Boswachter

Waarschijnlijk zijn de twee soorten op verschillende momenten op het eiland beland. De eerste groep spoelde ongeveer 1,7 miljoen jaar geleden aan op Santa Cruz, zo blijkt uit het genetisch onderzoek. Deze dieren behouden hun originele soortnaam Chelonoidis porteri.

De andere soort arriveerde waarschijnlijk pas 1,3 miljoen jaar later. Deze meest recente soort is door de onderzoekers vernoemd naar een inmiddels gepensioneerde boswachter op het eiland, genaamd Fausto Llerana.

"Ik wil met deze naam het werk eren van alle mensen op de Galapagoseilanden die hun leven wijden aan de bescherming van deze dieren", verklaart hoofdonderzoekster Adalgisa Caccone op nieuwssite New Scientist.