Krokodillen zijn in staat om te slapen met één oog open. Dat blijkt uit een nieuwe studie van Australische wetenschappers. 

Als krokodillen zich bedreigd voelen, blijven ze met één oog hun omgeving in de gaten houden tijdens hun nachtrust.

Die bevinding suggereert dat de dieren hun hersenen gedeeltelijk actief kunnen houden als ze onder zeil zijn.

Dat melden Australische onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Experimental Biology.

Bezoekers

Bij hun onderzoek filmden de wetenschappers enkele zoetwaterkrokodillen 24 uur per dag in een aquarium aan de La Trobe Universiteit in Queensland. De dieren sliepen met hun ogen dicht, maar dat veranderde als ze werden geconfronteerd met bezoekers.

"We lieten bijvoorbeeld een menselijke proefpersoon tien minuten lang naast het aquarium staan", verklaart hoofdonderzoeker John Lesku op de nieuwssite van de Britse krant The Guardian. "Daar reageerden de dieren sterk op. Ze hielden deze bezoeker met één oog goed in de gaten en nadat de proefpersoon wegliep, bleven ze kijken naar de plek waar hij of zij had gestaan."

Baby

Ook als de wetenschappers een jonge krokodil bij de groep plaatsten, hielden de dieren 's nachts een oogje in het zeil. De wetenschappers vermoeden dat de krokodillen in het aquarium over hun jongere soortgenoot waakten, omdat babykrokodillen in het wild kwetsbaar zijn voor aanvallen van roofdieren.

Bij eerdere studies hadden wetenschappers al gezien dat ook Nijlkrokodillen en kaaimannen soms slapen met één geopend oog. 

Hersenscans

Lesku vermoedt dan ook dat alle krokodillen één hersenhelft actief kunnen houden tijdens hun slaap. Binnenkort wil hij hersenscans gaan maken van slapende krokodillen om zijn vermoeden te bevestigen. Bij onder meer vogels en zeehonden is al eerder aangetoond dat hun hersenen 's nachts gedeeltelijk actief blijven.

Lesku gaat ervan uit dat voor krokodillen hetzelfde geldt. "Ik zou 's nachts sowieso niet in de buurt van een krokodil komen, of het dier zijn ogen nu open heeft of niet."