Wetenschappers hebben ontdekt dat sommige mieren in Australië zaden van planten en bloemen over grote afstanden verspreiden. 

De mierensoorten zijn in staat om zaden te dragen die de helft van hun lichaamsgewicht wegen. Ze verspreiden deze korrels over afstanden van vijftig tot enkele honderden meters.

Dat meldt Discovery News op basis van een publicatie in het wetenschappelijk tijdschrift Acta Oecologica.

Bagage

Wetenschappers gingen er tot nu toe vanuit dat mieren niet of nauwelijks verantwoordelijk waren voor de verspreiding van zaden van bomen en planten. De meeste soorten verplaatsen de korrels namelijk hooguit enkele meters, zo is uit eerder onderzoek gebleken.

De Australische onderzoeker Jonathan Maijer van Curtin University was dan ook zeer verbaasd toen hij tijdens veldonderzoek in een droog gebied op vierhonderd kilometer van de stad Perth op mieren stuitte die veel langere afstanden aflegden met 'bagage'.

"Om het zacht uit te drukken, waren we stomverbaasd toen we dit ontdekten", verklaart hij op nieuwssite ABC.

Genetisch

De wetenschappers hebben geen mieren geobserveerd bij het onderzoek. "Dat is te moeilijk en onbetrouwbaar", aldus Maijer. Bij het onderzoek werden slechts zaden bestudeerd in de nesten van de lokale mierensoorten Iridomyrmex agilis and Melophorus turneri perthensis.

Doormiddel van een genetische analyse slaagden de onderzoekers erin om precies te bepalen van welke boom uit de omgeving elk zaadje afkomstig was.

Water

Gemiddeld bleken de zaden tussen de 40 en 79 meter verplaatst. Maar sommige korrels hadden meer dan vierhonderd meter gereisd.

Water kan volgens de wetenschappers geen rol hebben gespeeld bij de verplaatsingen, omdat de meeste onderzochte mierennesten op bergjes waren gebouwd. Kortom: de Australische mieren leveren een buitengewone prestatie.

"We geloven echt dat de mieren verantwoordelijk zijn voor de verplaatsing van de zaden, ook die over grote afstanden", aldus Maijer.