Kraaien trekken lering uit de aanblik van dode soortgenoten, zo blijkt uit een nieuwe studie van Amerikaanse wetenschappers. 

Als de vogels op een voor hun bekende voederplaats iemand met een dode kraai zien lopen, vallen ze deze persoon aan.

In de dagen na zo'n ontmoeting benaderen de kraaien de voederplek veel voorzichtiger en blijven ze voorbijgangers relatief vaak aanvallen.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Washington in het wetenschappelijk tijdschrift Animal Behaviour.

Lijkdrager

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door een wat bizar experiment. Ze voerden elke dag kraaien op een specifieke plek in New York, zodat de vogels zich van tevoren al op deze plek verzamelden om te eten. Vervolgens verrasten ze de kraaien door ze te confronteren met een vrijwilliger, die een dode vogel in zijn hand had. Soms was dit een kraai, maar soms ook een duif.

De dieren vlogen vrijwel altijd agressief op deze 'lijkdrager' af en gedroegen zich daarna veel voorzichtiger op de voederplaats.

Volgens hoofdonderzoekster Kaeli Swift bewijst het experiment dat kraaien lering trekken uit de aanblik van dode vogels. "Ze weten dat ze voortaan voorzichtig moeten zijn op een bepaalde plek, dat is zeer waardevol", verklaart ze in de New York Times.

Masker

De dieren maakten zelfs onderscheid tussen de vogelsoorten die de vrijwilligers droegen. Als ze een dode soortgenoot zagen in de hand van een passant vielen ze hem of haar veel vaker aan, dan wanneer het ging om een dode duif. 

De lijkdragers droegen tijdens het experiment een rubberen masker, omdat uit een eerdere studie is gebleken dat kraaien in staat zijn om gezichten van mensen weken later nog te herkennen. Door het masker liepen de proefpersonen geen gevaar om na het onderzoek opnieuw te worden aangevallen. "Als je ooit hebt meegemaakt dat een kraai zich als een soort vliegende bom op je stort, weet je dat het zeer angstaanjagend is", verklaart Swift.

Politie

Als de kraaien eenmaal één keer een gemaskerde persoon met een dode kraai in de hand hadden gezien, bleven ze mensen met hetzelfde masker daarna inderdaad vaker aanvallen, zelfs als ze geen dode vogels bij zich hadden. 

De maskers waren niet in alle opzichten een succes. Swift moest haar experiment meerdere malen afbreken, omdat enkele voorbijgangers de politie belden toen ze een proefpersoon met een rubberen masker zagen. "Het was een beetje een Hannibal Lecter-ding", aldus Swift.