De kans dat de planeet Mercurius in botsing komt met de aarde is nog kleiner dan tot nu toe werd aangenomen, zo blijkt uit een nieuwe studie. 

De baan van Mercurius wordt zodanig beïnvloed door de zwaartekracht van Jupiter dat er in theorie ooit een botsing tussen deze planeet en de aarde kan plaatsvinden.

Ook is het mogelijk dat een koersverandering van Mercurius in de verre toekomst zorgt voor een botsing van de aarde met Venus of Mars.  

Dat kans dat dit gebeurt blijkt echter veel minder groot te zijn dan tot nu toe werd aangenomen, zo melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift The Astrophysical Journal.

Supercomputer

De wetenschappers van de Universiteit van Hawaï simuleerden met een supercomputer de veranderende banen van Mercurius en omliggende planeten in de komende vijf miljard jaar.

De onderzoekers hadden één probleem. De plaats van een planeet is niet tot op de centimeter nauwkeurig te berekenen. Een centimeter verschil kan in de loop van miljarden jaren echter wel een grote invloed hebben op de baan van Mercurius en omliggende planeten.

Daarom kozen de wetenschappers ervoor om 1600 simulaties uit te voeren waarin Mercurius, Jupiter, Venus en Mars allemaal steeds een iets andere positie kregen toegewezen.

Gunstig

De berekeningen voor de simulaties duurden anderhalve maand. Hoofdonderzoeker Richard Zeebe kon zo lang van de supercomputer gebruik maken, omdat het apparaat pas net was aangeschaft door de Universiteit van Hawaï. "Niemand zal ooit nog zes weken ononderbroken de beschikking krijgen over deze machine", verklaart hij op nieuwssite Science Now.

De uitkomst van het onderzoek is zeer gunstig voor de mensheid. Geen enkele van de 1600 simulaties leidde tot een botsing van één van de planeten met de aarde.

Toch heeft de Franse astronoom Jacques Laskar kritiek op de studie. Hij vindt dat Zeebe niet grondig genoeg te werk is gegaan. Laskar voerde in 2009 maarliefst 2501 vergelijkbare simulaties uit van de banen van Mercurius, Venus, Mars en Jupiter. Eén van die simulaties leidde tot een botsing van Mercurius met de aarde.