Wetenschappers zijn erin geslaagd om de hersencellen van een primitieve worm met geluid te activeren. 

De wormen veranderden bij het experiment hun kruiprichting nadat specifieke neuronen waren gestimuleerd met ultrasone geluidsgolven.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Communications.

De wetenschappers hopen uiteindelijk een techniek te ontwikkelen waarmee diepe regio's in het brein van mensen kunnen worden gestimuleerd met geluid.  

Genen

Voorlopig is zo'n techniek echter nog ver weg. De worm Caenorhabditis elegans die bij het experiment werd gebruikt, heeft namelijks slechts 302 hersencellen die allemaal vlak onder de huid van het dier liggen.

Ook reageerden de wormen alleen op de geluidsgolven als ze beschikten over een specifiek gen dat hun hersencellen laat reageren op ultrasoon geluid. Bij sommige van de wormen is dit gen van nature actief in sommige neuronen. Deze dieren veranderen hun beweginspatroon licht als hun hersencellen ultrasoon geluid opvangen.

De wetenschappers  slaagden erin die reactie versterken door het gen in meer hersencellen te activeren. De wormen keerden daarna letterlijk om als ze werden gestimuleerd met geluidsgolven. De stimulatie werkte echter alleen als de wormen in een bad van gasbelletjes lagen, waardoor het ultrasone geluid werd versterkt.

Gasbelletjes

"De grote vraag is nu of deze techniek ook kan werken in het brein van zoogdieren", verklaart hoofonderzoeker Streekanth Chalasani van het Salk Institute in San Diego op nieuwssite EurekAlert.

Veel andere wetenschappers zijn sceptisch over dat idee, omdat de hersenen van zoogdieren en mensen totaal niet vergelijkbaar zijn met de hersencellen van de wormen. 

"Het is belangrijk om te beseffen dat de worm neuronen heeft die maar 25 micrometer onder het oppervlak van de huid liggen", verklaart neurowetenschapper Michael Hausser van het City College in Londen op BBC News. "Daarom kun je bij dit organisme heel makkelijk hersenactiviteit beïnvloeden met ultrageluid. Het is een veel grotere uitdaging om deze techniek te laten werken bij een groot stel hersenen waar een schedel omheen zit."  

Mensen

De ontwikkeling van een techniek om met ultrageluid menselijke hersencellen te stimuleren zou een grote doorbraak zijn. 

Diepe stimulatie van het menselijk brein wordt op dit moment gebruikt voor de behandeling van depressies bij mensen. Deze behandeling gebeurt nu nog met elektroden die in de hersenen moeten worden geplaatst.