De vondst van een 30.000 jaar oud virus in Siberië suggereert volgens wetenschappers dat gasboringen in dit gebied zouden kunnen leiden tot de uitbraak van onbekende ziektes. 

Dat melden Franse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Het nieuw ontdekte virus met de naam Mollivirus sibericum is een zogenoemd reuzenvirus met een doorsnede van 0,6 micrometer, waardoor het in tegenstelling tot gewone ziektekiemen zichtbaar is onder een microscoop.

Mollivirus sibericum is niet gevaarlijk voor mensen, maar het is niet uitgesloten dat er in de permafrost vergelijkbare virussen aanwezig zijn die wel een gevaar voor de volksgezondheid vormen.

Schadelijk

Vorig jaar ontdekten wetenschappers ook al een 30.000 jaar oud virus in hetzelfde monster van permafrost dat is opgegraven in Siberië.

Het feit dat twee verschillende virussen zijn ontdekt in slechts een beperkte hoeveelheid bevroren grond uit het gebied, suggereert volgens hoofdonderzoeker Jean-Michael Claverie dat er meer ziektekiemen verscholen gaan onder het ijs. 

"En het is mogelijk dat andere virussen uit dezelfde families wel schadelijk blijken te zijn", verklaart Claverie op Vice News.  

Video: Wetenschappers gaan prehistorisch virus tot leven wekken

Mijnbouw

Door de opwarming van de aarde zouden de onder het permafrost verborgen virussen per ongeluk tot leven kunnen worden gewekt. "Het is niet dat de permafrost zelf smelt, maar door de opwarming van de aarde en het smelten van ijskappen ontstaan er routes over zee naar gebieden in Siberië die gas, goud en mineralen bevatten", aldus Claverie. 

Wanneer bedrijven besluiten om naar deze grondstoffen in Siberië te boren, brengt dat een risco met zich mee, zo betoogt de onderzoeker. 

"Als er ooit mijnbouw zal plaatsvindt, zullen er vele grondlagen worden verplaatst en worden blootgesteld aan lucht", legt Claverie uit. "Daardoor kunnen virussen worden gereactiveerd, en sommige van die virussen zouden ziektes kunnen verwekken bij mensen."  

Sceptisch  

De bevindingen van Claverie zijn echter niet onomstreden. De Australische wetenschapper Edward Holmes is in de Brisbane Times sceptisch over de claim dat het virus 30.000 jaar oud is, aangezien het DNA mogelijk is vervuild.

Ook ziet hij geen groot gevaar in virussen die verborgen gaan onder het permafrost. "We lopen meer gevaar door de microbiologische fauna om ons heen."