Op aarde zijn nog vele honderden nieuwe mineralen te ontdekken, zo beweren Amerikaanse wetenschappers in een nieuwe studie. 

Hoewel er al bijna 5.000 verschillende mineralen zijn beschreven, moeten er nog ongeveer 1.500 onbekende mineralen op aarde te vinden zijn.

Veel van deze delfstoffen zijn waarschijnlijk uniek in het heelal. Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Carnegie Mellon in vier nieuwe studies.

Levensvormen

De wetenschappers brachten nauwkeurig de diversiteit en verspreiding van alle bekende mineralen op aarde in kaart. Vervolgens vergeleken ze deze gegevens met de uitkomsten van een statistisch model, dat voorspelt hoe veel mineralen er in de loop van de geschiedenis van de aarde moeten zijn ontstaan.

Het model is gebaseerd op een theorie van hoofdonderzoeker Robert Hazen, zo meldt Discovery News. De geoloog stelt dat het merendeel van de mineralen op aarde direct of indirect is ontstaan door toedoen van bacteriën. 

Mineralen ontstaan echter ook regelmatig door geologische activiteit zoals interacties tussen water en rotsen, verschuivende aardplaten en vulkaanuitbarstingen.  

Uniek

Uit het statistische model van de wetenschappers zou blijken dat er in totaal nog 1.563 mineralen in de grond zitten die nog nooit door wetenschappers zijn beschreven.

Veder blijkt uit de simulatie dat veel van de aardse mineralen op andere planeten waarschijnlijk nooit zouden zijn ontstaan. "De mineralisering van de aarde is dus uniek in de kosmos", aldus hoofdonderzoeker Hazen.