IJsbeer Knut leed aan een zeldzame auto-immuunziekte. Die werd de sterattractie van de Berlijnse dierentuin uiteindelijk fataal.

Dat concluderen Duitse wetenschappers in een studie die donderdag verscheen in het wetenschappelijke tijdschrift Scientific Reports.

Knut leed aan de ziekte anti-NMDA-receptor encefalitis, die zorgt dat zenuwcellen in de hersenen worden aangevallen door het eigen afweersysteem. Daardoor kan een hersenontsteking optreden die uiteindelijk leidt tot epileptische aanvallen en bewustzijnsverlies. 

Toen ijsbeer Knut in 2011 een epileptische aanval kreeg, viel hij in de zwemgracht van zijn verblijf en verdronk hij. Al snel na zijn dood werd duidelijk dat hij hersenontsteking had, maar de dierenartsen tastten in het duister over de oorzaak daarvan.

Neurowetenschapper Harald Prüss las het autopsierapport van de ijsbeer en zag parallellen met zijn onderzoeken naar hersenziekten bij mensen. Samen met twee collega's deed hij vervolgens uitgebreid onderzoek naar de dood van Knut.

Video: Hersenaandoening werd ijsbeer Knut fataal

Publiekslieveling

Het is de eerste keer dat de ziekte anti-NMDA-receptor encefalitis is vastgesteld bij een dier. Sinds de officiële ontdekking van de ziekte in 2007 hebben wereldwijd ongeveer duizend mensen de diagnose gekregen. De ziekte is met medicatie redelijk goed te behandelen.

Knut werd in 2006 geboren in de dierentuin van Berlijn. Toen zijn moeder hem verstootte, ontfermde dierenverzorger Thomas Dörflein zich over het ijsbeertje. Het publiek smulde van Knut: de dierentuin behaalde recordaantallen bezoekers.