Noorderlicht komt ook buiten zonnestelsel voor

Astronomen hebben voor het eerst poollichten waargenomen buiten ons eigen zonnestelsel.

De poollichten werden waargenomen in de atmosferen van verschillende 'mislukte sterren', die bekendstaan als bruine dwergen.

De resultaten zijn donderdag gepresenteerd in Nature door een internationaal team van wetenschappers.

"Dit is de eerste keer dat poollichten zijn gezien op bruine dwergen", zegt hoofdauteur professor Greg Hallinan van het California Institute of Technology.

Volgens de wetenschappers is de ontdekking een teken dat bruine dwergen meer op planeten lijken dan voorheen werd aangenomen.

Bruine dwergen hebben niet genoeg massa om de kerntemperaturen en de druk te bereiken die nodig is voor kernfusie, het proces dat ervoor zorgt dat sterren zoals onze zon licht en warmte uitstralen.

Dit betekent dat een bruine dwerg het midden houdt tussen een kleine ster, een rode dwerg, en een grote gasplaneet zoals Jupiter.

Noorderlicht

Poollichten treden vaak op rond de hogere breedtegraden op aarde en worden ook wel Noorderlicht genoemd. Op alle planeten met een magnetisch veld komen poollichten voor.

Het verschijnsel wordt veroorzaakt wanneer geladen deeltjes in zonnewind reageren met de magnetosfeer van een planeet.

De deeltjes dwarrelen naar beneden langs de magnetische veldlijnen en botsen op atomen in de atmosfeer, met een spectaculaire (optische) lichtshow als resultaat. Het verschijnsel zendt ook radiogolven uit.

De wetenschappers bespeurden die optische en radiosignalen bij een snel draaiende bruine dwerg genaamd LSR J1835, die zich op ongeveer 18 lichtjaar van onze planeet bevindt in het Lyra-stelsel.

"Wanneer we die radiogolven van de bruine dwerg zagen komen, speculeerden we dat het object poollicht had", zegt Hallinan.

Later werden vergelijkbare signalen gevonden bij kleinere en koelere bruine dwergen. Hallinan: "Dat vertelt ons dat bruine dwergen zich eerder gedragen als enorme planeten, een soort reuze-Jupiters, dan als kleine sterren."

Rood licht 

Het poollicht op de bruine dwerg is voornamelijk rood van kleur, omdat de geladen deeltjes in de atmosfeer vooral reageren met waterstofmoleculen in de atmosfeer. Op aarde reageren ze vooral met zuurstofmoleculen, resulterend in een groene kleur.

Hoe de poollichten op de bruine dwergen ontstaat is nog onduidelijk. De mislukte sterren staan niet dicht bij een ster zoals onze zon, die ze kan bombarderen met geladen deeltjes.

Volgens astronomen is het mogelijk dat de dwerg zelf die deeltjes, elektronen, produceert doordat materiaal van het planeetoppervlak wordt gestript. Een andere theorie is dat een nog onontdekte planeet of maan in de buurt van de dwerg die materie de ruimte in slingert.

De aurora op de ster is duizenden keren zo sterk als die op Jupiter, en die is op zijn beurt al duizend keer zo sterk als de poollichten op aarde.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?

NUwerk

Tip de redactie