Oudste dierlijke spermaresten opgegraven op Antarctica

Wetenschappers hebben de oudste dierlijke spermaresten ter wereld aangetroffen op Antarctica. 

Het gaat om zaad van een primitieve worm uit de Clitellata-klasse, die zich voortplantte door een cocon met sperma uit te scheiden.

Dat melden onderzoekers van het Zweeds Natuurhistorisch Museum in het wetenschappelijke tijdschrift Biology Letters.

De opgegraven spermacellen van het dier zijn naar schatting 50 miljoen jaar oud. Nog nooit eerder werd er zulk oud sperma van een dier aangetroffen. 

De Zweedse biologen zijn dan ook verrast door hun eigen ontdekking. "Vijftig miljoen jaar oud wormensperma op Antarctica, wie had dat kunnen denken", verklaart hoofdonderzoeker Benjamin Bomfleur in de Washington Post.  

Toeval

De worm werd bij toeval aangetroffen door wetenschappers die op zoek waren naar botresten van zoogdieren op Seymour Island, onderdeel van het Antarctisch schiereiland.

Bomfleur stuitte bij een opgraving op een gefossiliseerde cocon. Hij besloot het fossiel voor de zekerheid mee te nemen, in de veronderstelling dat er misschien plantenzaden in zaten. 

Nader onderzoek met een elektronenmicroscoop wees echter uit dat er aan de binnenkant van de cocon lange draden zaten, die typerend zijn voor het sperma van wormen die zich voortplanten met cocons.

Microscoop

Het zaad is relatief goed bewaard gebleven in de cocon. Maar de cellen zijn in de loop der tijd waarschijnlijk te veel vervormd om er nog onbeschadigd DNA uit te kunnen halen. Wel kan de structuur van de spermacellen nog beter in kaart worden gebracht met betere microscopen. 

Bonfleur verwacht dat het miljoenen jaren oude sperma veel informatie zal prijsgeven over de manier waarop de eerste wormen op aarde zich voortplantten. "Van deze groep wormen hebben we nog nauwelijks goede fossielen", verklaart hij op Nature News.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?

NUwerk

Tip de redactie