De hersenen van rationeel denkende mensen zijn anders van structuur dan de hersenen van meer emotioneel denkende personen.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Neuroimage.

Mensen die vooral emotioneel reageren op anderen hebben relatief veel grijze stof in de insula, een hersengebied dat is betrokken bij basale emoties zoals woede en angst.

Mensen die rationeler zijn in de omgang hebben meer grijze hersenmassa in de cortex cingularis anterior, een hersengebied dat onder meer actief wordt bij conflictsituaties.

Empathie

De wetenschappers van Monash University kwamen tot hun bevindingen door grijze stof in de hersenen te meten bij 176 proefpersonen.

De deelnemers aan het experiment maakten ook allemaal een psychologische test waarbij werd gemeten of de mate van empathie die ze voelden voor anderen vooral werd bepaald door emotionele of rationele gedachten.

"Mensen die hoog scoren op zogenoemde affectieve empathie zijn mensen die zeer emotioneel reageren. Ze worden bijvoorbeeld bang van een horrorfilm en barsten in huilen uit bij een trieste scene", verklaart hoofdonderzoeker Robert Eres op nieuwssite Sciencedaily. "Mensen die meer cognitief empatisch zijn, reageren veel rationeler in deze situaties." 

Training

De nieuwe bevindingen suggereren dat deze eigenschappen samenhangen met de structuur van de hersenen. De gevonden verschillen zijn echter relatief klein. Meer onderzoek is nodig om te bepalen in welke mate de emotionele reacties van mensen daadwerkelijk correleren met hun hersenstructuur. 

De vraag is ook of deze structuur ook te veranderen is. "In de toekomst willen we onderzoeken of het trainen van mensen op bepaalde emotionele of rationele taken kan leiden tot veranderingen in hun hersenstructuur", aldus Eres.

"Ook is het interessant om te onderzoeken of de hersenstructuren die samenhangen met empathisch vermogen kunnen veranderen onder invloed van bijvoorbeeld een beroerte."