'Orka's en dolfijnen missen genen tegen virussen'

Orka's en dolfijnen missen twee belangrijke genen die bescherming bieden tegen virussen, zo blijkt uit een nieuwe studie. 

De dieren beschikken niet over de genen MX1 en MX2, die andere zoogdieren beschermen tegen ziektes als griep, mazelen en hiv.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Stanford in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

De walvisachtigen hebben daardoor waarschijnlijk een zeer bijzonder immuunsysteem ontwikkeld dat mogelijk ook ooit van pas kan komen bij de bestrijding van ziektes bij mensen.

Verpest

De onderzoekers deden gericht onderzoek naar MX-genen bij zestig verschillende soorten zoogdieren, omdat deze stukjes DNA een zeer belangrijke rol spelen bij het bestrijden van virussen. Uit het onderzoek blijkt dat MX1 en MX2 niet meer werken bij orka's, dolfijnen en andere zogenoemde tandwalvissen.

"Toen we goed naar de DNA-volgorde keken, werd het al snel duidelijk dat de MX-genen bij tandwalvissen totaal verpest waren", aldus hoofdonderzoeker Gill Bejerano op de nieuwssite van Stanford University.  

De wetenschapper vermoedt dat een gemeenschappelijke voorouder van de dieren ruim 35 miljoen jaar geleden werd getroffen door een ziekte die een slechte uitwerking had op de genen. "Het is verleidelijk om te denken dat deze voorouder ten prooi viel aan een gemeen virus dat zich richtte op de genen MX1 en MX2. Alleen de dieren die beide genen verloren overleefden waarschijnlijk."

Mensen

Door dit opmerkelijke staaltje evolutie hebben tandwalvissen waarschijnlijk een zeer afwijkend immuunsysteem ontwikkeld ten opzichte van andere zoogdieren en mensen. Ze overleven immers al miljoenen jaren zonder problemen.

Meer onderzoek naar het bijzondere immuunsysteem van orka's en dolfijnen zou daarom niet alleen nieuwe informatie opleveren die van pas komt bij de bescherming van tandwalvissen.

"We zullen hun verschillende afweermechanismen ook bestuderen in de hoop dat we ze ooit kunnen toevoegen aan ons eigen afweersysteem", verklaart Bejerano.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie