Wetenschappers hebben meer dan een miljoen foto's van wilde dieren uit het Serengeti National Park in Tanzania geanalyseerd met hulp van internetgebruikers. 

In totaal zijn 1,2 miljoen foto's van onder meer luipaarden, zebra's, giraffes en olifanten onder de loep genomen door 28.000 vrijwilligers op de website Snapshot Serengeti.

Bij elke foto indentificeerden de deelnemers aan het experiment de diersoort en eventueel bijzonder gedrag.

Het is voor het eerst dat zo veel vrijwilligers zijn ingezet bij een wetenschappelijk project om het gedrag van wilde dieren in kaart te brengen, zo meldt het tijdschrift Scientific Data.

Bewegingssensoren

De foto's uit het Serengeti National Park zijn grotendeels gemaakt door verdekt opgestelde camera's met bewegingssensoren.

Op de beelden die zijn geschoten, staan in totaal 322.653 wilde dieren. Het gaat om veertig verschillende soorten, waaronder veel gnoes en zebra's die migreerden door het natuurgebied.

De wetenschappers besloten de hulp van het publiek in te roepen vanwege een gebrek aan mankracht.

Oog

"Als we alleen geïnteresseerd waren geweest in leeuwen en luipaarden, hadden we de foto's zelf wel kunnen classificeren, maar we konden de productie van honderdduizenden foto's van zebra's en gnoes simpelweg niet bijbenen", aldus hoofdonderzoekster Alexandra Swanson op nieuwssite EurekAlert.

Toen het project in 2010 begon, was het nog niet mogelijk om de computer de verschillende diersoorten te laten detecteren. "Die technieken zijn nu erg in opkomst", aldus Swanson. "Maar wij moesten vertrouwen op het menselijk oog."

Vernielen

De resultaten van het experiment bieden vooral nieuwe inzichten in de interacties tussen verschillende diersoorten. Zo blijkt uit sommige foto's dat leeuwen regelmatig voedsel stelen van jachtluipaarden. Dit soort waarnemingen kunnen leiden tot nieuwe studies naar het gedrag van dieren. 

Verder laten de foto's zien dat niet alle dieren van camera's houden. Op de beelden is zien hoe de apparaten worden vernield door onder meer hyena's en olifanten.