Gletsjers in delen van Antarctica waarvan werd gedacht dat de grootte stabiel bleef, smelten sinds 2009 toch snel. 

Dat schrijft een groep onderzoekers in het blad Science, dat donderdag verscheen.

Het waterpeil neemt toe tot gevaarlijke hoogten voor kusten en steden van New York tot Shanghai, stellen de wetenschappers.

Satellietbeelden die zijn gemaakt tussen 2002 en 2010 tonen aan dat de gletsjers in grootte ongeveer gelijk bleven, maar sinds 2009 is dat anders. Dat komt mogelijk door veranderingen in windrichtingen en stromingen in oceanen. Het gaat om gletjers in een kuststrook van zo'n 750 kilometer. '

'Dit gebied smelt erg snel. Een gebied waarvan we dat niet hadden verwacht'', zegt Bert Wouters van de Universiteit van Bristol.

Zeewaterpeil

De dooi van de gletsjers zorgt ervoor dat het zeewaterpeil jaarlijks met 0.16 millimeter toeneemt. De totale stijging is zo'n 3 millimeter per jaar.

De conclusies van het team worden betwist. Volgens Andy Sheppard van de Universiteit van Leeds hebben de onderzoekers mogelijk de veranderingen in sneeuwval over het hoofd gezien en zijn de berekeningen van te hoog uitgevallen.