Luiaarden houden motvlinders in hun vacht om aan voedingsstoffen te komen. Maar als ze niet oppassen, pikken hongerige bruine gaaien die motten uit hun vacht.

Dat schrijven ecologen deze maand in Frontiers in Ecology and the Environment

Toen ze de drietenige luiaarden in Costa Rica observeerden, zagen ze dat bruine gaaien steeds in hun vacht neerstreken en iets uit de huid pikten, zoals is de zien in dit filmpje. Het bleek te gaan om motvlinders.

Er waren twee mogelijkheden, concludeerden de onderzoekers: de gaaien verlosten de luiaarden van de vervelende motvlinders, of de motvlinders waren juist nuttig en de gaaien aten vlinder op en waren daarmee de boosdoeners. 

Uit ander recent onderzoek is gebleken dat luiaards ware vachttuiniers zijn. Ze laten onder meer algen in hun vacht groeien die voedingsstoffen leveren waar ze via hun dieet niet aan kunnen komen. 

De motvlinders, zo ontdekten de onderzoekers tijdens de nieuwe studie, zijn onderdeel van het luiaardvachttuintje. Wanneer ze sterven, vormen ze mest voor de algen. 

De luiaarden zouden er dus goed aan doen om de gaaien weg te jagen, concluderen de onderzoekers.